Category Archives: Energybet

Rugbystjärnan Gareth Thomas: “Jag vill ha en svartvit lag så att människor kan hantera homofobi”

2009, några månader efter att den före detta walisiska rugbykaptenen hade kommit ut som homosexuell, anslöt sig ett par hundra människor till en homofob sång vid matchen han spelade för Crusaders i Castleford. “Det gjorde mig inte arg, det gjorde mig bara riktigt ledsen – och det är en hemsk känsla,” säger han. ”Jag kan hantera ilska. Jag kan släppa min ilska i spelet och använda den för att motivera mig. Men när något gör dig ledsen…Jag minns att jag tänkte för mig själv: ‘Varför har jag gått igenom all denna allvarliga mängd smärta…att stå här, föremål för missbruk. Var det värt det? ‘”Det var det värsta missbruket han upplevde på planen, men hans lagkamrater stödde honom och Castleford fick böter på 40 000 pund.

Thomas gick av med rugby 2011 efter en glittrande karriär.Han har 100 rugbyunion för Wales (och fyra från när han bytte till att spela rugby liga) och kapten det brittiska och irländska Lions laget. Han hade också blivit en sällsynt sak: en högprofil, aktuell figur som spelade i en lagsport som hade kommit ut.

Den dagen på Castleford gick någon väg till att göra rugby till en mer välkomnande sport, eller på minst understryker att förändring Energybet behövdes. “Jag ville inte göra en förändring,” säger Thomas. ”Jag gick ut för att vara jag själv, men om jag kan vara själv kan jag förändra mig…Jag är ganska motiverad av det nu, men jag minns då att jag tänkte: ‘Om jag måste spela varje vecka och lyssna på detta, jag kan inte göra det. ‘”

Vi sitter i hans vackra stuga i södra Wales, bara några mil från där han växte upp och på kort avstånd där han bodde med sin ex-fru.Huset är fullt av familjefotografier. Han är snabb att le, varm och välkomnande. Även om han sitter i soffan Energybet verkar Thomas enorma – axlar breda som en björn, tatueringar som täcker köttiga armar. Hans hund, Boyo, snoozes på en kudde på golvet mellan oss, efter att ha gett upp att försöka stjäla våra choklad kex. Facebook Twitter Pinterest Thomas spelade för Wales 2010. Foto: Stu Forster / Getty Images

Förra veckan lanserade Thomas och parlamentsledamoten Damian Collins ett förslag till ändring av lagen om fotbollsbrott från 1991 som uttryckligen skulle förbjuda homofob missbruk vid tändstickor (akten förbjuder för närvarande chanting av en “otillbörlig eller rasistisk” natur). Han skulle vilja se att det infördes inom alla sporter, men eftersom fotboll styrs av specifik lagstiftning verkar det vara ett bra ställe att börja.Flytten kommer vid en tidpunkt då homofobi i fotboll har lyfts fram av evenemang vid världsmästerskapet – Fifa böter det argentinska fotbollförbundet för homofobisk sång av sina fans under sin match mot Kroatien; under kvalificeringsrundorna böterades även den mexikanska fotbollförbundet flera gånger för fansens homofobiska sång.I en rapport från Fare-nätverket och Sova Center – båda internationella kampanjorganisationer mot diskriminering – publicerad innan VM startade, fann man att homofob chanting vid fotbollsmatcher, tillsammans med Energybet mobil bonus rasistiska chants, hade ökat i Ryssland, som införde lagar mot homo. 2013. “Detta är en praxis som tar näring från statsledd homofobi, men som har kopierats från ligor i Västeuropa,” säger rapporten.

“Jag lärde mig när jag kom ut att ibland [negativt] händelser] måste hända för att påverka positiv förändring, säger Thomas. “Jag skulle vilja tänka att genom vad som har hänt vid detta VM måste Fifa sätta sig ner och sätta något på plats.”

Skulle Fifa ha tagit ställning och sagt att det inte gick att hålla världsmästerskapet i Ryssland, där hbt-rättigheterna försvinner? ”Utan en skugga av tvivel.Det faktum att det är i Ryssland, och att nästa världscup är i Qatar [där homosexualitet är olagligt], är häpnadsväckande. Det enda [positiva] är att det belyser de problem som hbt-personer fortfarande lider över hela världen. ”

Förra året, för att markera 50-årsjubileet för den delvisa avkriminaliseringen av homosexualitet i Storbritannien, gjorde Thomas en dokumentär som tittar på homofobi i fotboll. Han hade sett effekterna som lagen om fotbollbrott hade haft på att minska rasismen på skäl. ”Jag tyckte det var intressant eftersom det aldrig hade ändrats. Samhället hade gått vidare, men handlingen hade inte gjort det. En undersökning 2016 för Stonewall fann att 72% av fotbollsfans hade hört homofobiska missbruk vid spel, och 22% trodde att det var “ofarligt” om det bara var tänkt som “skämta” .I rugbyunionen tyckte 37% av fansen att anti-LHBT-språk helt enkelt var svåra.

Att explodera att homofobi, som säger Thomas, kommer att uttala sig tydligt kommer att ge tydlighet. “Vissa stadioner kan säga att det inte är tillåtet, andra kan låta det passera. Inte alla spel har polis på grund, inte alla förvaltare är modiga nog eller tränade tillräckligt bra för att förstå vad som utgör homofob missbruk och hur man hanterar det. Många klubbar vill inte förbjuda sina fans från grunderna.

Thomas har försökt att ha möten med klubbarna för att se deras policy, “se vilken miljö de har för sina spelare i fall alla är homosexuella, hur de ser på sina hbt-fans och den miljö de skapar för dem. Tyvärr är detta inte högst upp i många av klubbernas prioriteringar.Jag var tvungen att gå över dem alla – klubbarna, FA, Professional Footballers ‘Association, Premier League – till en lag i landet snarare än en lag i klubbarna. . Stonewalls Rainbow Laces-kampanj för att öka medvetenheten och stödet för inkludering, med till exempel regnbågsflaggor, skyltar och kängor för spelare och domare har till exempel ökat sin profil de senaste åren, ”men jag tror ibland att utvecklingen är så långsam att den slutar upp att vara en uppåtgående resa till ingenstans ”. Facebook Twitter Pinterest Thomas, med sin hund, Boyo.Fotografi: Gareth Phillips för Guardian

FA-ordföranden, Greg Clarke, berättade för en parlamentarisk kommitté att en fotbollsspelare i Premier League skulle drabbas av “betydande missbruk” om han skulle komma ut och tilllade att han skulle vara “försiktig” om att uppmuntra människor att göra det. (Casey Stoney, den engelska kvinnokaptenen, kom ut 2014 och blev den mest profilerade aktiva fotbollsspelaren som var öppen om sin sexualitet, men ingen framstående manlig fotbollsspelare har kommit ut sedan Justin Fashanu 1990.) ”För ordföranden för FA säger att det är helt vansinnigt. Men om det är vad han tycker, ljuger han åtminstone inte, säger Thomas. ”Det som är viktigt, och det är vad jag hoppas att detta lagförslag kommer att göra, är att skapa miljön där, om en fotbollsspelare ville komma ut, skulle han kunna göra det.Du måste skapa en atmosfär i marken, omklädningsrummet och styrelserummet. Det finns några fotbollsklubbar jag har varit på, och vissa grunder där jag har tänkt: ”Jag är helt förstenad.” Om jag hade visat någon svaghet för den här publiken eller klubben, tror jag inte att jag kunde ha överlevt spelar vecka in, vecka ut.

Professionella idrottsfolk har sökt Thomas råd innan de kom ut – dykaren Tom Daley var en – men han säger att han aldrig har kontaktats av en Premier League-fotbollsspelare.Om en gjorde det, vad skulle han säga? ”Det skulle aldrig vara mitt beslut [att be dem att komma ut],” säger han. ”Om jag tar mitt scenario kände jag att jag vill kunna vara mig själv och att veta hur det är att spela en omgång sport och vara 100% i det ögonblicket snarare än 50% i det ögonblicket och 50% oroande om vad publiken kommer att tänka eller ringa mig. ”Toppfotbollsspelare, påpekar han, är i ett globalt spel. ”I 72 länder är det fortfarande olagligt att vara homosexuell.” En spelare kanske är bekväm att komma ut i Storbritannien eller i stora delar av Europa, men att spela i länder där homosexualitet är olagligt kan vara en prövning. Rugbymiljön, omklädningsrummet var så annorlunda. Jag började i en amatörstid där “män var män”

När han växte upp var Thomas största ambition att spela rugby för sin hemmaklubb, Bridgend.Han var 19 år när han debuterade i Bridgend, medan han fortfarande arbetade som postbud. Han hade blivit alltmer medveten om sin sexualitet och var livrädd att någon skulle ta reda på det. ”Jag var rädd för att förlora mitt folk, min stad, mitt spel,” skrev han i sin självbiografi, Stolt, som publicerades 2014. Han hade sin första sexuella upplevelse av homosexuella ungefär samtidigt och var fylld av skam. Han fortsatte att gifta sig med sin flickvän, Jemma – de hade varit tillsammans som tonåringar – men han fortsatte att söka tillfälliga sexuella möten med män. “När min status växte, när min popularitet i Wales växte, så gjorde min rädsla för att bli igenkänd,” säger han. ”Jag kom till en korsning många gånger – vill jag ha ett liv i att vara jag eller vill jag ha ett liv i en rugbyspelare?Jag kan inte ha båda. ”Men stressen att leva en lögn blev så småningom för mycket och han gjorde minst två självmordsförsök, ett efter att ha berättat för sin fru att han var gay (de skilde sig senare). Thomas kom ut till sina lagkamrater en tid innan han blev offentlig. Det var en stor sak för en så känd professionell idrottsman att komma ut och svaret var nästan överväldigande positivt, inklusive hans familj.

Han önskar inte att han hade kommit ut tidigare; mer att miljön hade varit annorlunda och han hade aldrig varit tvungen att ligga i första hand. “Jag kan ha haft styrkan [att komma ut], men jag hade definitivt inte miljön,” säger han. ”Rugbymiljön, omklädningsrummet var så annorlunda. Jag började i en amatörstid där “män var män”…LHBT var inte ens på radaren.Jag är fortfarande vän med många spelare från den eran som jag kände var den stereotypa rugbyspelaren och kanske underskattade jag dem eftersom deras stöd för mig var stort. ”

Skulle han ha varit en annorlunda spelare hade han fått vara mer öppen? “Jag drevs alltid av idén att om människor någonsin fick reda på vem jag var så skulle den statur jag skapade för mig själv inom rugby vara lika relevant som det faktum att jag var gay”, säger han. ”Det var alltid den drivande faktorn att vara den starkaste, snabbaste och mest skickliga.Den ena saken som jag aldrig ville avslöja för människor var den saken som motiverade mig att försöka vara den bästa. ”Han växte upp och blev hemsökt av att se föreställningar på TV som framställde homosexuella män som svaga eller spridda. “Jag är en idrottsman, lika bra och stark som du, som bara råkar vara homosexuell.”

En film i hans liv, som skulle ha spelat Mickey Rourke, föll igenom, men det finns en annan film i pipeline producerad av Iain Canning, som gjorde The King’s Speech. ”Jag skulle vilja att det ska stärka andra människor, inte bara inom idrotten. [Det har varit] miljoner människor som har levt genom svåra tider, säger Thomas.

Ibland får han fortfarande homofob missbruk på sociala medier, men säger: ”Jag har byggt mitt motstånd för att vara någon som är villig att slåss mot det.Nu är jag inte riktigt på en arena där jag öppet kan missbrukas; där jag kunde känna mig osäker. Det är mindre troligt att jag blir misshandlad på gatan än vad jag brukade vara på en fotbolls- eller rugbystadion.

Nästan ett decennium känner han igen mannen som skäms för hans hemlighet, och så rädd för exponering, att han självmord? ”Jag glömmer aldrig den tiden eftersom det ger mig styrka att göra det jag gör nu, men jag är stolt över hur långt jag har kommit. Det är fortfarande jag och jag vill fortsätta komma ihåg det eftersom du bara vet hur det är att leva när du verkligen vet hur det är att dö – och jag kände mig död i mitt liv. Jag tar ingen dag för givet, jag arbetar hårt, jag är motiverad. ”

Jag kan inte upptäcka en enda artikel med rugbyminnen i Thomas hus.Hans mamma behåller det, säger han (tillsammans med alla brev och stöd och tacksamhet som folk skrev till honom efter att han kom ut). ”Den delen av mitt liv är borta och jag är verkligen stolt över det, men nu måste jag göra något med den här fasen. Jag är född och uppvuxen för att spela rugby. Jag har två föräldrar som är oerhört stolta över mina rugbyprestationer, men till och med de säger att det kanske bara var en plattform att ge mig en röst att göra något bättre, och rugby var inte det jag handlade om. Något annat var. ”